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Kepler observa por primera vez terremotos estelares

Los temblores, además de impactantes, pueden revelar el tamaño, la edad y la evolución de las estrellas

La sonda Kepler de la NASA, lanzada al espacio en marzo de 2009, ha mostrado sus poderes. Tras examinar los datos obtenidos por el telescopio durante algo más de un año de trabajo, un equipo internacional de científicos ha anunciado la detección de «terremotos estelares», unos temblores u oscilaciones de las estrellas que, además de resultar impactantes, pueden ofrecer nuevas perspectivas sobre el tamaño, la edad y la evolución de las estrellas.

Las oscilaciones de las estrellas revelan muchos datos sobre su edad, tamaño y evolución
El Consorcio de Ciencia Astrosísmica Kepler (KASC, por sus siglas en inglés) estudió miles de estrellas observadas por Kepler. El análisis de las oscilaciones estelares es similar a cómo los sismólogos estudian los terremotos para conocer el interior de la Tierra. Esta rama de la ciencia, llamada Astrosismología, produce las mediciones de las estrellas que ansían los científicos.
«Con los datos sin precedentes proporcionados por Kepler, los científicos están revolucionando nuestra comprensión de las estrellas y sus estructuras», dice Douglas Hudgins, científico del programa Kepler de la NASA son sede en Washington. En la presentación de sus resultados, los científicos se centraron en una estrella, 11026764 CCI, cuyas propiedades se conocen con más precisión dentro del campo de trabajo de Kepler. Con una edad de 5,94 millones de años, ha crecido hasta un poco más de dos veces el diámetro del Sol, algo que continuará haciendo hasta que se transforme en una gigante roja. Las oscilaciones de esta estrella revelan que está alimentada por la fusión del hidrógeno en una fina capa alrededor de un núcleo rico en hielo.
«Una nueva era»
«Estamos a punto de entrar en una nueva área de la astrofísica estelar», ha afirmado Thomas Kallinger, autor principal de un estudio sobre las gigantes rojas. «Kepler nos proporciona datos de tan buena calidad, que va a cambiar nuestra visión de cómo funcionan las estrellas al detalle».
Los investigadores también han proporcionado nuevos datos sobre la estrella RR Lyrae, una vieja conocida de los astrónomos que se ha estudiado durante más de 100 años para medir distancias cosmológicas. El brillo, o la amplitud de la onda de luz, de la estrella oscila dentro de un período conocido de cerca de 13,5 horas. Sin embargo, durante ese período, se producen otros pequeños cambios cíclicos en la amplitud.
El efecto ha desconcertado a los astrónomos durante décadas, pero gracias a los datos de Kepler los científicos pueden tener una pista sobre su origen. Las observaciones de Kepler revelan un periodo de oscilación que nunca se había detectado previamente. La oscilación se produce con una escala de tiempo dos veces más larga que el período de 13,5 horas. Los datos de Kepler indican que la duplicación está relacionada con este efecto, conocido como Blazhko.
«Los datos de Kepler nos darán una mejor comprensión del futuro de nuestro Sol y la evolución de nuestra galaxia en su conjunto», ha asegurado Daniel Huber, autor principal de uno de los estudios del KASC.

El buscador de planetas

 Kepler fue diseñado para descubrir planetas del tamaño de la Tierra en órbita alrededor de otras estrellas. La nave espacial utiliza una cámara digital para controlar continuamente el brillo de más de 150.000 estrellas en su campo de visión a medida que orbita alrededor del Sol. Kepler busca mundos distantes en «tránsitos»: cuando un planeta pasa por delante de una estrella produce una atenuación de su brillo. La cantidad de esta atenuación revela el tamaño del planeta en comparación con el de la estrella.
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